Une brève histoire de la lobotomie

Dr. C. George Boeree

L’idée de la chirurgie cérébrale comme moyen d’améliorer la santé mentale a commencé vers 1890 lorsque le chercheur allemand Friederich Golz a retiré des lobes temporaux de ses chiens et les a trouvés plus calmes et moins agressifs. Il a été rapidement suivi par Gottlieb Burkhardt, responsable d’une institution psychiatrique suisse, qui a tenté des chirurgies similaires sur six de ses patients schizophrènes. Certains étaient en effet plus calmes. Deux sont morts.

On pourrait penser que ce serait la fin de l’idée. Mais en 1935, Carlyle Jacobsen de l’Université de Yale a tenté des lobotomies frontale et préfrontale sur des chimpanzés et les a trouvées plus calmes par la suite. Son collègue à Yale, John Fulton, a tenté d’induire une «névrose expérimentale» chez ses chimpanzés lobotomisés en leur présentant des signaux contradictoires. Il a constaté qu’ils étaient à peu près à l’abri du processus.

Il a fallu un certain Antonio Egaz Moniz, de l’École de médecine de l’Université de Lisbonne, pour véritablement mettre la lobotomie sur la carte. Chercheur médical très productif, il a inventé plusieurs améliorations significatives des techniques de radiographie cérébrale avant son travail sur la lobotomie. Il a également été ministre des Affaires étrangères et ambassadeur en Espagne. Il fut même l’un des signataires du traité de Versailles, qui marqua la fin de la Première Guerre mondiale.

Il a constaté que couper les nerfs qui vont du cortex frontal au thalamus chez des patients psychotiques souffrant de pensées répétitives «court-circuisait» le problème. Avec son collègue Almeida Lima, il a mis au point une technique consistant à percer deux petits trous de chaque côté du front, à insérer un couteau chirurgical spécial et à séparer le cortex préfrontal du reste du cerveau. Il a appelé cela la leucotomie, mais on l’appellerait lobotomie.

Certains de ses patients sont devenus plus calmes, d’autres pas. Moniz a recommandé une extrême prudence lors de l’utilisation de la lobotomie et a estimé qu’elle ne devrait être utilisée que dans les cas où tout le reste avait été essayé. Il a reçu le prix Nobel pour son travail sur la lobotomie en 1949. Il a pris sa retraite tôt après qu’un ancien patient l’ait paralysé en lui tirant une balle dans le dos.

Walter Freeman, un médecin américain, avec son collègue James Watts, effectua sa première opération de lobotomie en 1936. Il était tellement satisfait des résultats qu’il en fit plusieurs milliers d’autres et entama en fait une campagne de propagande pour promouvoir son utilisation. Il est également célèbre pour avoir inventé ce qu’on appelle la lobotomie pique glace. Impatient des méthodes chirurgicales difficiles mises au point par Moniz, il découvrit qu’il pouvait insérer un pic à glace au-dessus de chaque œil d’un patient sous anesthésie locale, le faire passer à travers l’os mince avec un léger coup de maillet, faire basculer le médiator comme un essuie-glace et – voilà – un patient autrefois difficile est maintenant passif.

Freeman a recommandé la procédure pour tout, de la psychose à la dépression en passant par la névrose à la criminalité. Il développa ce que d’autres appelaient des lobotomies à la chaîne de montage, passant d’un patient à l’autre avec son pic à glace plaqué or, et même demandant à ses assistants de lui donner le temps de voir s’il pouvait battre des records de vitesse de lobotomie. On dit que même des chirurgiens chevronnés se sont évanouis sur le site. Même Watts pensait qu’il était allé trop loin.

Entre 1939 et 1951, plus de 18 000 lobotomies ont été réalisées aux États-Unis et beaucoup plus dans d’autres pays. Il était souvent utilisé sur des condamnés et au Japon, il était recommandé pour une utilisation sur des enfants «difficiles». Il existe encore des pays occidentaux qui autorisent l’utilisation de la lobotomie, bien que son utilisation ait considérablement diminué dans le monde entier. Curieusement, l’ancienne URSS l’a interdite en 1950 pour des raisons morales!

Dans les années 1950, la prévalence des lobotomies a commencé à inquiéter les gens. Les manifestations ont commencé et des recherches sérieuses ont soutenu les manifestants. Les statistiques générales montrent qu’environ un tiers des patients lobotomisés se sont améliorés, un tiers est resté le même et le dernier tiers s’est en fait aggravé!

Il y a eu quelques cas célèbres au fil des ans. Par exemple, Rosemary Kennedy, la soeur de John, Robert et Edward Kennedy, a reçu une lobotomie lorsque son père s’est plaint aux médecins du nouvel intérêt embarrassant de la fille légèrement retardée pour les garçons. Son père n’a jamais informé le reste de la famille de ce qu’il avait fait. Elle a vécu toute sa vie dans une institution du Wisconsin et est décédée le 7 janvier 2005 à l’âge de 86 ans. Sa sœur Eunice Kennedy Shriver a fondé les Jeux olympiques spéciaux en son honneur en 1968.

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